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航空母艦
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美國海軍史上第一艘航空母艦蘭利號CV-1由運煤艦朱比特號(USS Jupiter,AC-3)改裝成軍,為美國海軍航空兵力的先驅
航空母艦在第二次世界大戰中嶄露頭角的最初舞台,是英國以航空母艦兵力空襲義大利塔蘭托軍港,以及英國皇家海軍追擊德國王牌戰鬥艦俾斯麥號的行動。然而,這都還無法搖撼數百年來戰鬥艦的王者地位。直到1941年12月7日,日本聯合艦隊以六艘航空母艦作為主力,以艦載機突襲夏威夷珍珠港並癱瘓美國太平洋艦隊之後,航空母艦的地位才水漲船高,並立刻取代戰鬥艦成為海戰中的王者(雖然仍有戰鬥艦崇拜者不肯接受事實)。美國的戰鬥巨艦夢就此被打醒,立刻將航空母艦擢升為海戰主力,並運用其優越無比的工業能力,在戰爭中組建了一支空前龐大的航空母艦兵力。美國海軍運用航空母艦的能力與觀念迅速進步,很快超越了雖是航艦運用開山鼻祖、但只能算是半弔子的日本海軍。美國之所以能打贏太平洋戰爭,其航空母艦兵力徹底擊垮了日本聯合艦隊是一大主因。在大西洋上同盟國的反潛作戰中,大批美製小型反潛航空母艦以艦載機不斷搜索並攻擊納粹潛艦,最後終於摧毀了德國潛艦的海上封鎖。
二次世界大戰結束,美國海軍共擁有全球最多的37艘艦隊型航空母艦以及79艘護航航空母艦,成為最強大的海權國家。之後,美國海軍繼續維持其無與倫比的航艦兵力。進入了噴射機時代,航空母艦的外型也有若干改變,例如增加了突出於側面的斜向飛行甲板以及更多的升降機,大幅強化了航空母艦的運作效率。而且,美國航空母艦的噸位也一直向上攀升。
二次大戰至今美國航艦的演變方面,1950年代蘇聯大力發展潛艦兵力以抵銷美國航空母艦的優勢,美國海軍的因應對策便是強化反潛兵力,其中之一就是自1952年起,將航空母艦分為兩種──擔負第一線作戰任務的攻擊型空母(CVA)以及專司反潛的反潛型航艦(CVS),其中CVS是由經歷過第二次世界大戰、船齡比較老舊的愛賽克斯級航空母艦改裝而來的。
1970年代初期,被改裝成反潛航艦的愛賽克斯級陸續除役,而美國海軍卻沒有足夠的資源建造新艦遞補,因此重新將CVA與CVS統一為CV,而原先CVS上的反潛機單位則併入CV的艦載機編納中。
航空母艦短暫的歷史上,日本聯合艦隊的航艦部隊是唯一曾經能與美國海軍航艦部隊抗衡的。第二次世界大戰結束以後至今,便再也沒有國家能望其項背。日本海上自衛隊再也沒有航空母艦兵力;昔日的「日不落國」─ 英國,由於國力衰微而陸續將傳統起降航空母艦除役,目前僅擁有三艘操作垂直起降戰機的無敵級短場/垂直起降輕型航空母艦;其他若干歐洲國家如義大利、西班牙等也只各自擁有一艘輕型短場/垂直起降航艦來過過癮;
到目前為止,法國是除了美國以外唯一能自行建造傳統起降航空母艦的西方國家,但是現役兩艘福熙級航空母艦僅有美國航艦的四分之一大,即便是2001年服役的五萬噸級戴高樂號核能航空母艦,在美國航艦面前也完全不夠看。
冷戰時期唯一有可能與美國抗衡的蘇聯,由於在航艦方面落後早已起步的美國太多,其海軍大力發展配備重型長程反艦飛彈的大型水面艦或核能潛艦以反制美國航艦戰鬥群,航空母艦的建造僅止於操作垂直起降戰機的基輔級。等到蘇聯終於將注意力轉移到真正能投射武力的大型傳統起降航艦而推出庫斯涅索夫級時,卻面臨解體與經濟危機,終於無法再維持昔日的光輝。
因此,能擁有十幾艘動輒八、九萬噸、能搭載近百架飛機的傳統起降航空母艦,除了美國,沒有別人。
美國海軍以一艘這種超級航艦做為核心,搭配性能優異的大型護航艦艇以及核能潛艦,組成一支支航艦戰鬥群,成為美國海軍投射武力與實力的最主要力量。
每個航艦戰鬥群功能完備,戰力絕倫,與之交手的國家幾乎毫無招架之力;而航艦戰鬥群嚴密的層層防護網,加上美國居於領先地位的各項軍事科技,使得敵方武力想要接近並摧毀航空母艦變得困難重重。只要有任何地區性動亂,美國航空母艦總是美國在當地展現威力的保證,並讓敵國喪膽。
因此,這種美國特有的超巨大航空母艦,已經成為美國海軍,甚至美國實力展現的象徵。別的國家的中、小型航空母艦,在防禦力或攻擊力上都不可能像美國航艦戰鬥群一樣完備、強大。 但是,超級航空母艦也不是完全沒有爭議,光是其龐大的身軀就要價20多億美元,再加上近百架昂貴的作戰飛機,簡直是一筆天文數字。一旦開戰,價值極高的航艦戰鬥群必定成為眾矢之的,雖然擁有完善的防禦網,但還是不可能百分之百地保證能禁得起任何攻擊。尤其在遭遇潛艦的情況下,無論美國航艦戰鬥群的反潛作為如何周密,還是抵銷不掉反潛作戰先天上的巨大變數與不確定性,而美國海軍在冷戰期間最怕的就是讓配備有重型反艦飛彈的蘇聯潛艦突破防禦網對美國航艦發動攻擊。萬一超級航艦遭受損傷甚至喪失,損失之鉅是難以想像的。所以,就連美國內部對於是否要建造超級航艦都有爭議。冷戰結束後,更有人認為以天價維持巨大的航艦兵力並不值得。事實上,美國海軍在冷戰結束後,的確將隨時可用的航空母艦兵力從15艘降低到10艘,但是面對1990年代起持續不斷的地區性衝突,美國航空母艦快速抵達戰區並展現實力,卻也不容抹煞。目前美國航空母艦的確碰到了一些技術性問題,其中最主要的是艦載機多半老舊,但是新一代機種的研發進度卻嚴重落後。維持這些老舊裝備堪用使得近年來操作成本激增,安全性也逐漸形成隱憂。此外,一直有人認為搭載大量陸攻飛彈的艦艇,終將取代航空母艦成為火力投射的主力,例如喧騰一時的火力艦(已經取消)。但是超級航艦有許多功能是這種搭載大量飛彈的艦艇所無法達到的,其使用彈性以及持續戰力等也非後者可以比擬。儘管現任美國總統小布希的國防部長倫斯婓對於新一代航空母艦計畫並無好感,而且在未來的反恐怖作戰中似乎也不具有關鍵地位,但是它所具備的正是美國海軍未來所需要的,也就是快速抵達衝突地點並投射武力或提供空優。

USS Ranger CV-4遊騎兵號為美國海軍第一艘以航空母艦為目地而設計並製造的船艦

遊騎兵號(USS Ranger,CV-4)為美國海軍第一艘以航空母艦為目地而設計並制造的船艦。由于其較小的噸位與艦島,狹窄的飛行甲板以及耐波性的問題,使得該艦型並未成為主流,後續的建造計劃也被取消。但該艦在設計與操作中所產生的問題,為後續航艦的設計上提供了許多寶貴的經驗。在第二次世界大戰初期,遊騎兵號是美國大西洋艦隊堸艉@的大型航空母艦。1944年轉為訓練航空母艦,負責訓練夜間戰鬥機飛行員,以及其它戰鬥訓練任務,大戰結束之後很快的就退役,並被拆解。美國在戰前就服役的八艘航艦堙A遊騎兵號,薩拉托加號,與企業號三艘存活到戰後,而且遊騎兵號是唯一沒有跟日本海軍交戰的航艦。
早在美國第一艘航空母艦蘭利號于1922年服役時,美國海軍就在規劃下一代的新型航空母艦。但是在1922年時,美國國會批準了華盛頓海軍條約,于是美國海軍一方面把兩艘戰鬥巡洋艦改裝成為航空母艦,即列辛頓號(USS Lexington,CV-2)與薩拉托加號,另一方面也延緩了這級航艦的建造時程,以方便進行更多的研究。

 
USS Ranger CV-4遊騎兵號為美國海軍第一艘以航空母艦為目地設計製造的航空母艦
由于華盛頓海軍條約中規定美國航空母艦的噸位為135,000噸,而且兩艘列辛頓級航艦就佔去了66,000噸,所以新航艦的適當噸位就變成主要的研究對象。雖然部份海軍軍官希望新航艦能有20,000噸左右,但海軍航空署署長威廉•莫菲特(William A. Moffett)少將力主建造13,800噸級的航艦,理由是根據英國與日本的經驗,這種噸位的航艦所能操作的飛機跟更大的船是差不多的。另一位海軍軍官,海軍部長的助手布魯斯•雷頓(Bruce G. Leighton)少校此時也提出他的研究報告,他也認為13,800噸級的航艦對于保護戰列,反潛,偵察,與對地攻擊等任務都很合適。還有一些因素也影響了海軍的決策,例如美國艦隊總司令查爾斯•休斯上將對航艦的使用方法雖然和莫菲特少將不同,但他也希望艦隊中能有一種較小型的航艦,以用他的飛機來保護他的戰鬥艦。   
在這些考量之下,美國海軍在1927年所提出新的五年造艦計劃中,他們預備建造5艘13,800噸的新航艦。1929年海軍工程署提出設計案,跟有大型艦島結構的列辛頓級航艦不同,新航艦沒有艦島,是類似蘭利號的構型。第1艘的預算在1929會計年度提出,但由于新一回合的倫敦海軍會議預備在1930年初舉行,而且還有許多細部的問題有待解決(其中包括夜間降落的問題),因此胡佛總統在1930年初暫停了整個計劃。一直美國國會批準條約之後,海軍部才在9月份再度提出計劃,1930年底由海軍航海署命名為遊騎兵號。1931年9月26日安放龍骨,1933年2月25日下水,擲瓶式是由當時的第一夫人,露•胡佛(Lou H. Hoover)夫人進行。1934年6月4日正式服役,由亞瑟•布奡策哄]Arthur L. Bristol)上校擔任艦長。
  遊騎兵號服役時與當初的設計略有不同。首先,該艦多了約700噸的排水量,其次,根據多次“艦隊問題”(Fleet Problems)海軍演習所獲得的經驗,遊騎兵號還是裝設了一個相對較小的艦島。第一架在遊騎兵號起降的飛機是由亞瑟•戴維斯(Arthur C. Davis)少校所駕駛了沃特O3U-3偵察機,時間是1934年6月21日。1946年10月18日在諾福克除役。



美國海軍史上第一艘核子動力航空母艦企業號cvn-65 美國海軍在1958年排入第一艘核能航空母艦的建造計畫,在1958年2月4日在新港紐斯(New Port News)造船廠開工建造,人類歷史上第一艘核子動力航空母艦──企業號(USS Enterprise CVN-65)。
企業號(俗稱「大E」,Big E)是美國海軍史上名聲最響亮的艦名之一,而CVN-65已經是第八度使用企業號艦名。史上最著名的企業號,莫過於二次大戰時代的企業號(CV-6)(第七次使用此艦名),乃第二艘約克頓級(Yorkton class CV-5~8)航空母艦,於1938年開始服役,在太平洋戰爭期間除了1942年5月錯過珊瑚海海戰外,活躍於太平洋戰爭中每一場美日航艦對決與絕大部分的大規模兩棲登陸作戰,尤其在局勢最艱辛的1942年更是從未缺席,甚至在該年年底一度成為美軍在太平洋上唯一的一艘航艦。
二次大戰結束,美國開戰前就服役的航空母艦僅有企業號、沙拉 托加號以及訓練航艦遊騎兵號(USS Ranger CV-4)(未曾直接參與太平洋戰爭)存活,但是沙拉托加號在戰爭初期由於連續遭受戰損,長期在美國東岸大修,在1942年幾場攸關美國命運的航艦戰役都告缺席,其功績與身經百戰的企業號完全不可相提並論。
稱CV-6企業號是美國海軍歷史上最偉大的軍艦,一點都不為過。這艘功勳輝煌、曾破天荒地接受羅斯福總統與英國海軍嘉獎表揚的CV-6企業號在1947年退出現役,1958年拆解,未能作為紀念艦永久保存實在令人遺憾。當時企業號保存協會曾努力設法保存這艘航艦,但由於無法募到足夠款項而作罷。接著他們與美國海軍達成協議,准許美國海軍拆解企業號,交換條件除了將企業號上一些部件交給企業號協會之外,美國海軍還必須將當時正在籌畫的第一艘核子動力航艦命名為「企業號」,這就是現役CVN-65企業號的由來。值得一提的是,少量CV-6企業號的遺物──包括一扇舷窗,被安裝在新的企業號核子動力航艦上。
1964年6月31日,企業號核子動力航空母艦與長堤號(USS Long Beach CGN-9)核子動力飛彈巡洋艦與班橋號(USS Bainbridge DLGN-25)核子動力飛彈巡防艦在歐洲地中海組成組成「第一特遣群」(Task Force One),是海軍史上第一支全部以核子動力艦艇組成的艦隊(又稱全核武力),隨即展開環繞地球一週的航行(稱為海軌行動,Sea Orbit),為時65天,總航程30565海里,完全依照1907至1909年由美國海軍「大白艦隊」環球航行的航線。全程無後勤支援停航加油或補給,充分展現核子動力艦艇驚人的續航力 。


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